Hydro Volta tackelt drinkwatertekort met Europese steun

  • 2 maart 2021

De visie van Hydro Volta is er niet naast: het globale drinkwaterprobleem oplossen op een duurzame manier. Hoe ze dat willen doen? Met hoogtechnologische hybride containers die zeewater en brak water efficiënt ontzilten. “Het gaat om een potentiële markt van 20 miljard euro”, zegt George Brik, general manager bij Hydro Volta. “Dan kan je niet met kleine stappen vooruitgaan, maar moet je meteen hoog mikken. En dat kan enkel via EIC Accelerator.” Met succes: de Leuvense start-up haalde 2,3 miljoen euro steun binnen.

Het stijgende tekort aan drinkwater wordt een van de grootste uitdagingen voor de toekomst. De Wereldgezondheidsorganisatie stelt zelfs dat de helft van de wereldbevolking in een gebied met permanente waterschaarste zal leven tegen 2025. En ook ons land ontsnapt er niet aan: we halen vlot de top 25 van landen met het grootste drinkwatertekort volgens het World Resources Institute.

Hoe plant Hydro Volta het tij te keren?

George Brik: “Zowat 97% van alle water ter wereld is zeewater. Waar het drinkwater vandaan moet komen, ligt dus voor de hand. Maar de traditionele ontziltingsmethodes hebben een laag rendement, verbruiken veel energie, vereisen grote dosissen chemicaliën en impliceren intensief onderhoud. Ze zijn bijgevolg heel duur en hebben een grote impact op het milieu. Dat kan beter, dachten we. Daarom ontwikkelden we een nieuwe technologie: SonixED.”

Waarin verschilt SonixED exact van de traditionele ontziltingsmethodes?

George Brik: “We combineren omgekeerde elektrodialyse met echografie om hybride containers voor ontzilting te bouwen. Dat laat ons toe om 60% efficiënter te ontzilten. Zo kan elke container per uur tot 15 kubieke meter zout water in zoet water omzetten. Bovendien gebeurt dat zonder chemicaliën, energiezuinig en met een minimale foutenmarge. Ook het manuele werk neemt sterk af. De containers kan je bedienen op afstand en indien nodig reinigt het materiaal zichzelf.”

Dat klinkt veelbelovend. Kreeg het concept meteen veel bijval?

George Brik: “Als onbekende start-up moet je op veel deuren kloppen voor er eentje opengaat. De eersten die in ons geloofden, waren de mensen van het Agentschap Innoveren & Ondernemen (VLAIO). Via hen startten we onderzoeksprojecten op. Al snel bleek dat we op het goede spoor zaten en een potentieel revolutionaire oplossing hadden bedacht. De opdracht was dan om de technologie, onze business en het team in een stroomversnelling krijgen.”

En daarvoor richtte Hydro Volta zich tot het Europese steunprogramma EIC Accelerator

George Brik: ‘Inderdaad. Heb je een high-risk, high-potential concept en vind je onvoldoende financiële steun langs de gebruikelijke kanalen, dan is EIC Accelerator dé manier om succes te boeken. Dat weten andere Europese start-ups natuurlijk ook. Voor de call van oktober 2020 schreven 4.200 deelnemers zich in. Slechts 38 bedrijven haalden een subsidie binnen, met Hydro Volta als enige Vlaamse winnaar. Dat is een slaagkans van minder dan 1%.”

Hoe kreeg u dat voor elkaar?

George Brik: “Met een klinkende pitch. Als je door de eerste, schriftelijke selectie raakt, word je uitgenodigd voor een live-evaluatie door een jury. Daar krijg je twee weken de tijd voor – een intensieve periode waarin elke minuut telt. Je moet immers kunnen antwoorden op vragen over heel uiteenlopende domeinen, van HR tot financiële plannen. Als je tot dan vooral met de technologische kant van de zaak bent bezig geweest, is elke hulp welkom. En die vonden we bij de adviseurs van Enterprise Europe Network.”

Op welke manier bood Enterprise Europe Network begeleiding?

George Brik: “Ze stoomden ons volledig klaar voor de pitch. Sommige vragen kwamen zelfs letterlijk terug tijdens de vragenronde. Wie zijn je klanten en met welke go-to-marketstrategie denk je hen optimaal te bereiken? Of waarom koos je voor een Europees patent en geen internationaal patent? Op dat moment sta je met een brede glimlach te vertellen.”

Welke tips moeten eventuele deelnemers in het achterhoofd houden?

George Brik: “Breng je verhaal met enthousiasme. Toon wie je bent en waarom jouw innovatie die miljoenen verdient. Want vergis je niet, EIC Accelerator is geen spel. Enkel met een sterke voorbereiding maak je kans op succes. Dat kost veel tijd, energie en geld. Mijn tweede tip is dan ook om het traject met volle overtuiging aan te vatten en je op details te concentreren. Met enkel een kansrijke technologie kom je er niet. Alles moet kloppen, ook je managementtechnieken en marktonderzoek.”

Hoe gaat het nu verder?

George Brik: “Nu begint het pas. Het due diligence-onderzoek zit erop en Enterprise Europe Network zoekt mee naar coaching om bepaalde skills aan te scherpen, zoals communicatie met investeerders. Dankzij ons dossier voor EIC Accelerator weten we alleszins wel waar we na elke maand willen staan, hoe we dat willen doen en met wie. Het einddoel: met een uitgebreid team de beste en duurzaamste oplossing in de markt zetten voor de ontzilting van water en zo het drinkwaterprobleem tackelen.”

 

HEEFT U VRAGEN OVER HET EUROPESE STEUNPROGRAMMA EIC ACCELERATOR? Neem contact op Magali Parent van Enterprise Europe Network Vlaanderen via 02 432 42 42 of magali.parent@vlaio.be.

VOLGENDE AANVRAAGDEADLINE VOOR EIC ACCELERATOR: 9 juni 2020.

Voeg een nieuwe reactie toe